Ub Iwerks, redescubrimos al genio a la sombra de Walt Disney en 20 imágenes

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Hablar de los estudios Disney no sólo es hablar de la compañía de animación más emblemática de todos los tiempos; no sólo es hablar de Mickey Mouse, el Pato Donald, Goofy o las princesas de Frozen; es hablar de Walt Disney, el dibujante cuyo nombre es sinónimo de fantasía. Sin embargo, tanto sus personajes como sus innovadoras técnicas de animación contaron con el talento de uno de los artistas más virtuosos de su generación: Ub Iwerks, el genio a la sombra de Disney, al que nos atrevemos a redescubrir en 20 imágenes.

Los comienzos del genio

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Autorretrato de Ub Iwerks

Nacido en la Misuri de 1901, Ub Iwerks —cuyo nombre completo es Ubbe Ert Iwwerks— era hijo de padres emigrantes que se afincaron en la ciudad de Kansas para hacer fortuna. Siendo niño ya despuntaba como dibujante, aunque nadie podía suponer las maravillas que aguardaban tras aquellos primeros bocetos.

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Cuando contaba apenas 18 años, Iwerks encontró un empleo en la Pesman-Rubin Comercial Art Studio, una compañía publicitaría que resolvería sus problemas monetarios y alimentaría ese gusanillo artístico que luchaba por salir.

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Algo parecido —el gusanillo artístico— le sucedía a uno de sus compañeros, un joven llamado Walter Elias Disney. Trabajaban codo con codo, eran grandes amigos, y aunque ninguno sabía lo que el destino les deparaba, debían intuir que se encontraba más allá del mundo de la publicidad.

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En la década de 1920 ambos fueron despedidos. Lejos de abandonarse a proyectos puramente monetarios, decidieron fundar la Iwerks-Disney Commercial Artists. Eran un comienzo, sí, pero no un buen comienzo. Fracasaron estrepisotamente.

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A renglón seguido, se embarcaron en la Kansas City Film And Company, una productora de pequeño calibre. Realizaron diversos largometrajes comerciales, sin prestar atención a ese gusanillo que empezaba a impacientarse dentro de ellos.

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Estudio Laugh-O-Gram de Kansas City

Hacia 1921, Iwerks y Disney se lanzaron a una nueva cruzada. Doce eran los dibujantes que componían Laugh-O-grams, el germen de la compañía estadounidense más o menos como la conocemos hoy.
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La bancarrota, sin embargo, les amenazaba continuamente, y un buen día se encontraron en la quiebra absoluta. Por fortuna, pudieron salir del atolladero gracias a una de sus producciones, Alice’s wonderland.

Conejos, ratones y dibujantes anónimos

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Con bastante experiencia en tareas de animación, se zambulleron en un tercer proyecto empresarial, esta vez abanderado por los hermanos Walter y Roy Disney, que sería conocido como Disney Brother’s Studio.

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Hacia 1927 nació el primero de los grandes personajes de Disney, prácticamente olvidado en nuestro tiempo. A petición del productor Charles B. Mintz, Ub Iwerks crearía a Oswald, el conejo afortunado, cosechando un éxito casi inmediato.

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Oswald protagonizaría Trolley Troubles, Empty Socks y otros cortos de animación, donde reconocemos las líneas suaves y las redondeces que serían moneda corriente en Disney —al menos en sus primeras décadas.

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A mediados de 1928 una serie de conflictos con Mintz culminó en la pérdida de los derechos del personaje y buena parte de la plantilla artística. Iwerks y Disney se encontraban nuevamente en jaque.

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De aquí surgiría una de las mayores polémicas en el mundo de la animación, la autoría del Mickey Mouse. Este divertido ratón, todo un icono de la compañía, estaba llamado a protagonizar más de 100 películas —a destacar Steamboat Willie, primer cortometraje sonoro de animación.

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Mortimer, según afirmó el propio Disney, fue el nombre inicial del ratón, que ideó durante uno de sus viajes en tren. Numerosos biógrafos ponen en entredicho esta leyenda y conceden la completa o parcial autoría a Ub Iwerks.

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Las relaciones entre Iwerks y Disney, que se habían ido agriando en los últimos años, empezaron a ser insostenibles. Las propuestas del productor Pat Powers, además, acechaban a nuestro dibujante, que deseaba abrir su propio estudio y romper definitivamente con su colega.

Vida más allá de Disney

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En 1930 Ub Iwerks apartó sus pasos de Walt Disney y fundó el Iwerks Studio, con la rana Flip como punta de lanza comercial. Flip protagonizaría una treintena de cortometrajes, con más pena que gloria.

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Uno de ellos, el injustamente olvidado Fiddlesticks, fue el primero en emplear el novedoso ‘Technicolor’, que Disney no tardaría asumir para sus proyectos. Hacia 1936, y sin el apoyo económico de Powers, el estudio cerró sus puertas.

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Decepcionado con la animación, Iwerks se concentró en mejorar las técnicas cinematográficas. La cámara era una obsesión para él, y dedicó buena parte de su vida a perfeccionar la cámara multiplano.

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Hacia 1940 forjó una nueva alianza con Walt Disney, aunque restringiendo sus funciones a labores puramente técnicas. Algunas atracciones de Disneylandia y muchos de los efectos empleados en Mary Poppins y en Los pájaros de Hitchcock fueron obra suya.

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Falleció una mañana de 1971, llevándose el respeto del gremio —para quienes era capaz de realizar 700 dibujos al día— y el silencio de un público que le desconocía. Walt Disney había muerto 5 años atrás ensalzando sus propios comienzos en solitario…

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Lejos quedaron aquellos tiempos en que formaban un tándem perfecto

20 momentos para el recuerdo, 20 pedazos de historia que rescatan a uno de los artistas más virtuosos de su tiempo. Historiadores y ensayistas como J.B. Kaufman han puesto de relieve la importancia de Ub Iwerks en los inicios de Walt Disney primero, y en el nacimiento de las películas de animación después. No nos permitamos olvidar a esta gran figura.

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